Nos adentramos en esta ocasión en el estudio de una localidad clásica donde las haya: la región centrada en la ciudad de Paterson, situada al norte del estado norteamericano de New Jersey, en el condado de Passaic, y famosa en todo el mundo por los ejemplares de prehnita que ha proporcionado, y aún ofrece esporádicamente a los aficionados, y conocidos desde el siglo XIX.

Pero no solamente prehnita, también se han recuperado buenos ejemplares de zeolitas y calcitas, entre otras especies de interés.

Lamentablemente las canteras en explotación en esta región han cerrado en su mayor parte, por lo que los ejemplares de esta región empiezan a ser menos abundantes, con lo que previsiblemente su precio irá aumentando. Sin embargo una fuente inesperada de piezas de interés se encuentra en las obras civiles y residenciales de la zona, que al excavar en el suelo pueden alcanzar el basalto y descubrir nuevos ejemplares.

Geología

La región de Paterson está situada en la formación de basalto de las Orange Mountains, que pertenece a lo que los geólogos norteamericanos denominan la provincia magmática centroatlántica, o Central Atlantic Magmatic Province, que se halla distribuida no sólo por América del Norte, sino que comprende regiones de noreste de Sudamérica, noroeste de África y del sur de Europa. En el estado de New Jersey, además de en las Orange Mountains, aparece en las formaciones de basalto de las Hook Mountains y los basaltos de Preakness; todos ellos parte de las Watchung Mountains, una alineación de tres cadenas de colinas de una altura media entre 120 y 150 metros, llegando hasta los 268 metros en su cima más elevada.

Estas formaciones de basalto están fechadas con una antigüedad de entre 190 y 205 millones de años (triásico). Existen tres capas de lava basáltica de espesor variable (hasta 65 metros) separadas por rocas sedimentarias, que se formaron en una profunda cuenca sedimentaria. El basalto proviene de fisuras profundas en la corteza terrestre, porque la cuenca formaba parte de un valle tipo rift similar al que antiguamente recorre África oriental. Las fisuras por donde afloró el basalto estaban relacionadas con este rift. Dicho rift fue el origen de la fractura del supercontinente Pangea. Por esta razón, aparecen rocas similares a los basaltos de Paterson en diversas localizaciones separadas actualmente por miles de kilómetros.

Mapa del estado norteamericano de New Jersey. En el recuadro amarillo se hallan las Watchung Mountains. Paterson se halla situada en el condado de Passaic.

El basalto, de color verdoso es denso y homogéneo. Otras veces aparece lleno de vesículas. Los minerales aparecen en el interior de cavidades y domos que se han formado en su interior. El agua, que circuló por las fisuras y grietas del basalto, y que originó la precipitación de los minerales tiene dos orígenes: aguas superficiales y aguas de origen magmático. Estas aguas agrandaron las grietas, formando cavidades donde precipitarían los minerales, en función de la temperatura, precipitando silicatos a elevada temperatura y calcita a baja temperatura. Sin embargo también los fenómenos hidrotermales posteriores y el metamorfismo de contacto tienen relación con la aparición de determinadas especies.

Basalto, Watchung Mountains, New Jersey.

Posteriormente, durante el Jurásico, hace entre 190 y 136 millones de años, se produjeron deformaciones corticales en el noreste de Norteamérica, afectando a la región que actualmente ocupa Paterson, elevando las coladas basálticas, donde la posterior erosión las dejó al descubierto. Estos movimientos fracturaron las montañas, creando el sistema de fallas que se aprecia en la actualidad en dichas colinas. El modelado actual de la zona es fruto de la erosión glacial durante el periodo cuaternario.

El basalto presenta estructuras almohadilladas, típicas de una erupción bajo el agua y disyunciones columnares hexagonales, así como flujos masivos y lavas similares a las que aparecen en las islas Hawai (lava pahoehoe o lava cordada). Las cavidades que este presenta están rellenas de los minerales de interés coleccionístico. Hay cavidades de diversos tamaños en los contactos de los flujos de lava con las rocas sedimentarias encajantes y en el interior del basalto. También hay mineralización en los planos de falla y en estructuras en forma de diapiro rellenas de basalto brechificado, estas estructuras pueden superar el metro de diámetro. Otras estructuras mineralizadas son huecos que tienen forma de media luna y otras cavidades de forma alargada. Existen asimismo tubos de lava que se han rellenado de roca brechificada.

Algunas especies destacadas

En Paterson y en las montañas Watchung se han citado las siguientes especies: prehnita, analcima, chabasita, datolita, heulandita, pectolita, natrolita, estilbita, cuarzo, agata y calcita; y más raramente apofilita, babingtonita, laumontita, mesolita, punpellita, stellerita, sulfuros de cobre (calcopirita), cobre nativo y gmelinita. Los mejores ejemplares se han encontrado al oeste de la ciudad de Paterson y en una montaña denominada Garret Rock, en la zona norte del área estudiada, donde se hallan las canteras más conocidas: Prospect Park, Upper y Lower Street, UBC/Clifton Tilcon, Hawthorne y Great Notch.

La mineralización primaria de origen ígneo está formada por plagioclasa en forma de granos finos y piroxeno, y el resto de minerales citados anteriormente se formaron al bajar la temperatura y tras solidificarse la lava.

 

Prehnita Ca2Al(Si3Al)O10(‎OH‎)2

La prehnita es el mineral más conocido y que ha hecho famosa la región de Paterson. Excelentes muestras de este mineral provenientes de esta región se encuentran en las mejores colecciones y museos mineralógicos de todo el mundo. La belleza de sus agregados y el tamaño que pueden alcanzar algunos de ellos lo hace muy buscado por los aficionados de todo el mundo.

Prehnita, Lower Street Quarry, Paterson, Passaic County, New Jersey. Ejemplar de 5×4 cm. Este ejemplar presenta una estructura en forma de dedo, muy típica de la localidad. Colección: Ginés López.

La prehnita de estos basaltos presenta una forma bastante particular. Aparece en forma de agregados esferoidales y más frecuentemente en forma de agregados alargados que recuerdan los dedos de una mano. Estos agregados están habitualmente huecos debido a que han cristalizado sobre un mine

ral que ha desaparecido. Estos minerales preexistentes son la glauberita y la anhidrita. La prehnita conserva la forma de los cristales de estos minerales en el interior hueco: moldes rectangulares cuando precipitó en anhidrita y formas similares al diamante cuando lo hizo sobre glauberita.

Estas estructuras también se han observado en muchos ejemplares provenientes de las coladas basálticas del Decán, en la India.

Heulandita (Na,Ca)2-3Al3(Al,Si)2Si13O36 · 12H2O

Heulandita. Cristal mayor de 1 cm. aproximadamente. Montclair State College Quarry, Montclair, New Jersey. Colección Ginés López.

La heulandita es una zeolita frecuente que aparece en forma de cristales anaranjados o rojizos en las cavidades de los basaltos. Los ejemplares de color rojo intenso suelen ser muy buscados por los aficionados debido a su gran calidad estética.

Calcita CaCO3

Calcita sobre prehnita, macla de contacto de dos cristales. El plano de macla se aprecia perfectamente en la imagen. Encuadre de 3,2×2,1 mm. Paterson, Passaic County, New Jersey. Colección: Ginés López.

La calcita suele hallarse asociada a la prehnita, cuarzo y datolita, en forma de cristales en general de pequeño tamaño, pero a veces alcanzan tamaños de varios centímetros y forman maclas bastante llamativas. Los cristales suelen ser ricos en caras, romboédricos, escalenoédricos o combinaciones de ambas formas, de color blanco o blancoamarillento, translúcidos u opacos. En numerosas ocasiones aparecen aislados sobre prehnita como el de la imagen, o forman la matriz de otras especies de interés. Es una especie muy frecuente.

Estilbita-Ca NaCa4[Al9Si27O72] · nH2O

Estilbita (Ca) sobre calcita, ejemplar de 8×5 cm. Prospect Park Quarry, Paterson, Passaic County, New Jersey.

La estilbita de calcio es otra zeolita corriente en los afloramientos de las Watchung Mountains. Muy típicos los ejemplares provenientes de la cantera Prospect Park, que aparece en el interior de lavas almohadilladas, en geodas rodeadas por las almohadillas de lava. Esta cantera comenzó a explotarse en 1901. Los cristales de esta especie pueden alcanzar los 5 centímetros de longitud, y se hallan sobre calcita y asociados en ocasiones a heulandita, cuarzo, apofilita, datolita y prehnita. El color varía de blanco sucio a pardusco, y aparece en forma de cristales o en la típica asociación en forma de gavilla que recuerda a veces la forma de un árbol.

Datolita Ca(HBSiO5)

Datolita (mineral verdoso) con calcita (cristales multifacetados blancos) y chabasita (mineral pardo romboédrico). Pieza de 5×6 cm. Upper New Street Quarry, Paterson, New Jersey.

La datolita es otra especie que se encuentra formando buenos cristales de interés coleccionístico. Los cristales pueden alcanzar más de tres centímetros de longitud, pero lo usual es que no lleguen al centímetro; siendo translúcidos, de color blanco o blanco verdoso; algunos con calidad gemífera.

Las localidades típicas son la Upper New Street Quarry (cerrada en 1925 y actualmente cubierta por urbanizaciones) y Prospect Park Quarry. Encontrar ejemplares provenientes de la Upper New Street Quarry es difícil, los últimos ejemplares se recuperaron en los años 1980 cuando las obras de urbanización dejaron al descubierto nuevas muestras de varias especies, algunas de excelente calidad.

Sin embargo, en varias canteras aún activas de las Watchung Mountains es posible encontrar ejemplares de interés en la actualidad.

Natrolita Na2Al2Si3O10·2H2O

Natrolita, ejemplar de 6×6 cm. Millington Quarry, Bernard Township, Somerset County, New Jersey.

La natrolita aparece en varias canteras de las Watchung Mountains. Una de las canteras que hasta 2007, año en que fue cerrada, proporcionó interesantes ejemplares fue la Millington Quarry, situada en Hook Mountain, en el condado de Somerset, y actualmente está rellenada con escombros y convertida en un solar urbanizable. Las mejores piezas son similares a la que aparece en la imagen.

La natrolita aparecia rellenando cavidades, a veces por completo. En ocasiones aparecía formando espectaculares agregados en forma de erizo con los típicos cristales aciculares blancos, creciendo en el interior de cavidades del basalto.

Otras canteras que han proporcionado ejemplares destacables son las clásicas Prospect Park, Lower y Upper Street Quarries. No obstante hay varias localizaciones para esta especie en el norte del estado de New Jersey.

Pectolita NaCa2Si3O8(OH)

Pectolita con inclusiones de pirita – Millington Quarry, New Jersey. 7,5×4,5 cm.

La pectolita es otra especie que se encuentra con relativa frecuencia, apareciendo con su hábito habitual de agregados globulares de cristales aciculares, algunos de gran tamaño. Canteras que han proporcionado ejemplares destacables son las clásicas Prospect Park, Lower y Upper New Street Quarries.

No obstante hay más localizaciones para esta especie en el norte del estado de New Jersey, como la cantera Millington, que es la que ha proporcionado los mejores ejemplares de esta especie en las Watchung Mountains. Esta especie aparece asociada a prehnita, thompsonita, pirita y cuarzo; formando ejemplares a veces muy estéticos.

Chabasita (Ca,K2,Na2)2[Al2Si4O12]2 · 12H2O

Chabasita, cristal de 1 cm. Upper New Street Quarry, Paterson, New Jersey.

La chabasita es otra especie muy destacada en las Watchung Mountains. Aparece bien cristalizada con su hábito romboédrico pseudocúbico, formando cristales de varios centímetros de arista en algunas ocasiones, incoloros o de color pardo, incluso rojizos; asociada a calcita, cuarzo, prehnita y otras especies.

La Upper New Street Quarry y la Prospect Park Quarry son las canteras que han aportado los ejemplares más destacables.

Apofilita KCa4Si8O20(F,OH)•8H2O

Apofilita, pequeño cristal originario de Millington Quarry, New Jersey. Encuadre de 8,3×5,5 mm.

La apofilita es otra especie típica que aparece formando los típicos cristales transparentes o blancos de la especie, a veces de varios centímetros de longitud, bien terminados, formando ejemplares muy estéticos, similares a los provenientes de la India. No obstante, las apofilitas de las Watchung Mountains son mucho más difíciles de encontrar en el mercado que sus contrapartes indios.

La cantera clásica para esta especie es la Millington, apareciendo asimismo en otras canteras y afloramientos ejemplares de interés.

En la cantera Millington la apofilita puede alcanzar tamaños centimétricos, recordando a los ejemplares provenientes de Nasik.

Escolecita CaAl2Si3O10•3H2O

Escolecita sobre prehnita. Encuadre de 9×5,8 mm. Upper New Street Quarry, Paterson, New Jersey.

Es frecuente la aparición de escolecita asociada a prehnita en forma de agregados de cristales fibrosos blancos en varias canteras y afloramientos de la zona.

Otros minerales con muestras destacables citados en esta región son la mesolita, thompsonita y cuarzo.

 

Bibliografía

  • A review of the génesis of the zeolite deposits of first Watchung Mountain, New Jersey. Samuel G. Gordon, The American Mineralogist, vol. 1, nº 5, noviembre 1916.
  • The geology of Paterson, New Jersey, with a field guide. Lubov Drashevska. Paterson Museum, 1976.
  • Prehnite and zeolite distribution in the Orange Mountain Basalt, Paterson, New Jersey. Chris Laskowich, John H. Puffer, The Mineralogical Record, volumen 47, nº 4, págs. 479-490, Julio-Agosto de 2016.
  • The mineralogical localities in and around New York City, and the minerals occurring therein. Nelson Horatio Darton; Scientific American Supplement, Vol. XIV Nº. 344, Nueva York, 5 de agosto de 1882.